Indicios de cambio: cómo salvan vidas las direcciones en los township sudafricanos | what3words
16/03/2017

El sistema de direcciones mundial what3words y la ONG Gateway Health Institute están trabajando juntos en el asentamiento informal de KwaNdengezi para posibilitar que los servicios de urgencia encuentren a personas necesitadas.


Maddie Taylor

Es jueves por la mañana en KwaNdengezi. Una multitud se reúne en un claro fuera de la sala comunitaria, donde pueden verse hierbas asomando por las grietas del asfalto. Las mujeres se juntan por separado, riéndose y charlando con sus vecinas, muchas de ellas equilibrando en las caderas a bebés que miran a su alrededor con asombro. Los hombres forman grupos entre ellos, o se apoyan en las paredes, observando con curiosidad el colorido carrito que se está instalando en el centro del claro. Este carrito es el primero de su género: no vende fruta, productos de limpieza o teléfonos baratos, sino que está creando los primeros rótulos con direcciones particulares del township.

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La máquina para imprimir direcciones de what3words


111 000 hogares sin dirección

KwaNdengezi, en la provincia de KwaZulu-Natal, se encuentra en el borde más occidental de los township de Durban. Alrededor de la mitad de la población urbana de Sudáfrica vive en los township o en asentamientos informales, lo que representa un 38 % de los ciudadanos en edad de trabajar y casi un 60 % de los desempleados. KwaNdengezi tiene una población de unas 54 000 personas, y sus 11 000 hogares van desde edificios de ladrillo macizo hasta chabolas de madera y hierro ondulado construidas por sus propios ocupantes. Estas construcciones salpican las laderas verdes y están vagamente conectadas por caminos de tierra. KwaZulu-Natal es una de las provincias más pobres de Sudáfrica, y solo el 73 % de los hogares tiene acceso a agua corriente. La provincia tiene también una alta incidencia de problemas de salud, incluido el VIH, el sida, la tuberculosis y la malnutrición infantil. La infección por el VIH entre las mujeres embarazadas se encuentra en el 37 %, un 10 % por encima de la media nacional.

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La vista satelital de la zona en Google Maps muestra cientos de carreteras extraoficiales y miles de hogares sin dirección.


El trazado caótico de KwaNdengezi hace que sea casi imposible encontrar una ubicación concreta o indicarle a alguien dónde vives. La mayor parte de las redes de carreteras entrecruzadas no tiene nombres oficiales y no dispone de señalización. Las pocas casas con número no siguen un orden lógico. Los residentes dependen de indicaciones descriptivas: «gira a la izquierda al llegar a la iglesia, a la derecha después de la escuela y es una puerta roja». Estas indicaciones pueden entenderse o recordarse mal, requieren conocimientos locales de la zona y precisan emplear mucho tiempo dando explicaciones. Tampoco hay iluminación pública, por lo que es casi imposible utilizar puntos de referencia por la noche.

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«Como miembro del Servicio Médico y de Rescate de Urgencia (EMRS), mi trabajo no tiene límites, trabajamos a lo largo de todo Durban. En los township es muy difícil, ya que las carreteras no tienen nombres ni señalización y las casas no tienen números».

Thembinkosi Lesley Dladla, jefe de turno del EMRSr

Aquellos que llegan a la comunidad desde fuera, como trabajadores de ONG y servicios de urgencia, se enfrentan a un verdadero reto para localizar a las personas a las que están intentando ayudar. Cuando el personal de ambulancia local que cubre toda la zona de Durban recibe una llamada del township, tiene que parar a pedir indicaciones a los transeúntes repetidas veces. Incluso así, normalmente solo los dirigen hasta el punto de referencia más cercano (una escuela, una iglesia o una tienda), donde se encontrarán con alguien que los llevará hasta la ubicación de la urgencia. El tiempo de respuesta medio en KwaNdengezi es de 2 a 3 horas, pero es frecuente que las esperas sean mucho más largas. En una situación de emergencia, cada segundo cuenta, y muchas personas han muerto esperando una ambulancia.


Indicios de cambio: cómo salvan vidas las direcciones en los township sudafricanos

La misión de un hombre

Una figura clave de esta comunidad es el Dr. Coenie Louw, fundador y director del Gateway Health Institute. Gateway Health opera programas comunitarios esenciales en los township y en los asentamientos informales de Sudáfrica. Contribuye a suministrar medicamentos y transporte de urgencia para mujeres de parto, a mapear la ubicación de clínicas e instalaciones sanitarias, e incluso a identificar focos de abuso de los derechos humanos. Pero el éxito de estos proyectos depende de poder localizar tanto a personas como los hogares de estas, un problema que ha dificultado el trabajo de la organización durante muchos años.

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Dr. Coenie Louw, fundador y director de Gateway Health


«Dediqué 2 años a intentar buscar una manera de marcar la ubicación de una mujer embarazada en una situación peligrosa», dijo Coenie, negando con la cabeza.

En KwaNdengezi, el 50 % de las mujeres dan a luz en casa, y los tiempos de respuesta de las ambulancias son demasiado largos para ayudarlas si algo sale mal. Coenie estaba decidido a encontrar una solución para ayudar a la comunidad. Probó a utilizar datos de los repetidores de telefonía móvil para calcular la posición de las llamadas que solicitaban asistencia, pero descubrió que la ubicación resultante tenía un margen de error de hasta 3 km.

Una solución en la dirección correcta

En un intento desesperado de encontrar una alternativa, Coenie buscó en internet y dio con la solución perfecta, what3words. Se trata de un sistema de direcciones a nivel mundial que ha dividido el planeta en cuadrados de 3 x 3 m y le ha asignado una dirección de 3 palabras única a cada uno de ellos. Puedes utilizarlo para encontrarte con un amigo en mitad de un parque, por ejemplo en ///tipo.fisiólogo.limpia, o como dirección de destino para recibir un paquete en la puerta de tu oficina, por ejemplo en ///empleos.cogollo.remite. Ofrece una forma muy fácil y precisa de indicar una ubicación. Y significa que ahora todo el mundo y todos los lugares tienen una dirección.

Las direcciones de 3 palabras son la solución ideal para KwaNdengezi. El sistema de cuadrícula de what3words conlleva que todos los lugares del township, incluidos hogares, centros comunitarios e instalaciones como bombas de agua, ya cuentan con una dirección fija asignada previamente. Las direcciones solo incluyen 3 palabras, por lo que son fáciles de recordar y de comunicar a través de una conversación telefónica o de un mensaje de texto. La aplicación de what3words puede utilizarse en todas partes, sin necesitad de conexión de datos. Se descarga de forma gratuita y el archivo es lo suficientemente pequeño para que funcione en los smartphones más básicos.

Coenie cuenta con un equipo de 11 jóvenes locales, que se encontraban en situación de desempleo hasta que empezaron a trabajar con Gateway Health. Los ha formado para ayudar a los residentes a descubrir y a utilizar su dirección de 3 palabras. La dirección se escribe en una tarjeta especial que la mayoría de las personas guarda entre las páginas de la biblia, de modo que sea fácil de encontrar en caso de emergencia. También ha empezado a formar a los servicios de urgencia locales, enseñándoles a encontrar y a obtener indicaciones de manera rápida a cualquier dirección de 3 palabras que les comuniquen por teléfono o mensaje de texto.

En la actualidad, Coenie y su equipo están en la fase de prueba del siguiente gran paso en el proyecto para dar direcciones a KwaNdengezi: una máquina portátil para imprimir direcciones. Este colorido carrito, construido en colaboración con what3words, imprime direcciones de 3 palabras sobre rótulos llamativos y duraderos que los residentes pueden fijar al exterior de sus casas.

Los residentes que ya conocen su dirección de 3 palabras gracias a los proyectos de Gateway Health acuden al carrito para recoger su rótulo impreso. Quienes aún no saben su dirección de 3 palabras, la descubren por primera vez con la ayuda del equipo de Coenie. Con una tableta que muestra un mapa aéreo del township, el residente identifica su casa, y simplemente amplía la imagen hasta que puede ver en qué cuadrado de la cuadrícula se encuentra la puerta principal. Después, se imprime un rótulo con esa dirección de 3 palabras para que su nuevo dueño se lo lleve a casa con orgullo.

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Personas locales encontrando su dirección de 3 palabras


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Una multitud se reúne en KwaNdengezi, Sudáfrica


Las direcciones de 3 palabras les ofrecen por primera vez a los residentes de KwaNdengezi una forma precisa y fiable de indicar el lugar en el que viven. Para las mujeres embarazadas, la diferencia ha sido muy significativa, ya que ahora los servicios médicos pueden localizarlas para prestarles asistencia prenatal esencial. Y en caso de que algo salga mal durante el parto, los equipos de ambulancia saben exactamente a dónde ir para llegar hasta la madre a tiempo y prestarle una asistencia que podría salvar vidas. Todos los residentes también tienen la opción de almacenar su dirección de 3 palabras en una base de datos, lo que permite que los servicios sanitarios desarrollen un registro de todas las personas que han vivido en dicha dirección a lo largo del tiempo.

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Una mujer llama a una ambulancia utilizando una dirección de 3 palabras


La mayor parte de los residentes nunca han tenido una dirección particular antes, por lo que tardarán algún tiempo en acostumbrarse a utilizarla. Los rótulos impresos que pueden verse por todo el township les sirven para que recuerden usar su nueva dirección. También les facilitará el trabajo de identificar la casa correcta a los distintos servicios.

Además de proporcionarles una dirección a los hogares, Gateway Health está identificando las direcciones de 3 palabras de recursos comunitarios imprescindibles, por ejemplo, centros gubernamentales locales, instalaciones médicas y bombas de agua limpia. Estos también reciben rótulos impresos y se añadirán a un mapa comunitario detallado, algo que ayudará a que residentes, negocios y organizaciones localicen los servicios básicos y mejorará el nivel de vida de la comunidad.

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Una mujer tiene ahora un embarazo más seguro con su dirección de 3 palabras


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La impresora en acción


Una solución a nivel mundial

Los problemas con el sistema de direcciones (o la falta de él) a los que se enfrentan los residentes de KwaNdengezi no se limitan solo a esta zona, o incluso a Sudáfrica. 4000 millones de personas en todo el mundo no disponen de una dirección fiable. Esto podría privarles de derechos humanos básicos como el tratamiento médico y la representación legal. También hace que sea casi imposible empezar un negocio propio o recibir envíos.

El acceso a internet y la posesión de un smartphone van en aumento, especialmente en las zonas más pobres del mundo, por lo que muchas más personas que antes tienen el potencial de participar en la economía en línea. Sin embargo, cada vez con más frecuencia, es el mal sistema de direcciones lo que supone la mayor barrera, y no el costo o la falta de acceso a internet. what3words les proporciona una dirección fiable a todas las personas del mundo, lo que permite igualar las cosas y fortalecer las comunidades más pobres.

«Hay mil millones de personas en todo el mundo que habitan en asentamientos informales y en barrios marginales, y se espera que esta cifra se haya triplicado en 2050».

ONU Habitat, 2016

Gateway Health es uno de los muchos colaboradores con los que what3words está trabajando en África. Las direcciones de 3 palabras se han adoptado como sistema de direcciones nacional oficial en Costa de Marfil y Yibuti, permitiendo que casi 24 millones de africanos reciban correo en casa, en muchos casos por primera vez. In2Care, una ONG sanitaria, también está utilizando what3words para distribuir y supervisar mosquiteros en Tanzania, lo que ayuda a controlar la propagación de enfermedades. Y, en Etiopía, la empresa de mensajería bajo demanda DeliverAddis, emplea las direcciones de 3 palabras para enviar comida de manera eficiente a clientes que nunca antes habían tenido una dirección fiable en la que recibir pedidos.

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De vuelta en KwaNdengezi, Coenie y el equipo de Gateway Health están terminando por hoy. Unas 100 personas han imprimido un rótulo con sus direcciones de 3 palabras y las exponen con orgullo en su hogar. El objetivo final de Coenie es darles una dirección a todos y cada uno de los hogares del township. Sabe que no será fácil, pero el día de hoy ha demostrado que es posible. Una vez logrado, tiene la esperanza de replicar el éxito de KwaNdengezi a lo largo de Sudáfrica y más allá, y así mejorar los derechos humanos y la salud de los 4000 millones de personas del mundo que no tienen dirección. El concejal de zona de KwaNdengezi, el Sr. Mbanjwa, comparte la creencia de Coenie de que el éxito de hoy es solo el principio.

«Somos los pioneros, este township es donde empieza todo y desde aquí se extenderá a todo el país. Estoy muy orgulloso de formar parte de este nuevo proyecto».

Sr. Vusani Mbanjwa, concejal de zona